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martes, septiembre 28, 2021

El camino de China hacia la modernización ha pasado, durante siglos, por mi ciudad natal.

En 1957, Yang y Tsung-Dao Lee, un compañero chino graduado de la Universidad de Chicago, ganaron el Premio Nobel por proponer que cuando algunas partículas elementales se desintegran, lo hacen de una manera que distingue a la izquierda de la derecha. Fueron los primeros galardonados chinos. Hablando en el banquete del Nobel, Yang señaló que el premio se había otorgado por primera vez en 1901, el mismo año que el Protocolo Bóxer. “Mientras estoy aquí hoy y les hablo de esto, me pesa la conciencia del hecho de que soy, en más de un sentido, un producto de las culturas china y occidental, en armonía y en conflicto”, dijo.

Yang se convirtió en ciudadano estadounidense en 1964 y se trasladó a la Universidad Stony Brook en Long Island en 1966 como director fundador de su Instituto de Física Teórica, que más tarde recibió su nombre. Cuando la relación entre Estados Unidos y China comenzó a descongelarse, Yang visitó su tierra natal en 1971, su primer viaje en un cuarto de siglo. Mucho había cambiado. La salud de su padre estaba empeorando. La Revolución Cultural estaba en pleno apogeo y tanto la ciencia occidental como la tradición china habían sido consideradas herejías. Muchos de los antiguos colegas de Yang, incluidos Huang y Deng, fueron perseguidos y obligados a realizar trabajos forzados. El premio Nobel, en cambio, fue recibido como un dignatario extranjero. Se reunió con funcionarios de los más altos niveles del gobierno chino y abogó por la importancia de la investigación básica.

En los años siguientes, Yang visitó China con regularidad. Al principio, sus viajes llamaron la atención del FBI, que vio como sospechosos los intercambios con científicos chinos. Pero a fines de la década de 1970, las hostilidades habían disminuido. Mao Zedong estaba muerto. La Revolución Cultural había terminado. Beijing adoptó reformas y políticas de apertura. Los estudiantes chinos pueden ir al extranjero a estudiar. Yang ayudó a recaudar fondos para que los académicos chinos vinieran a los EE. UU. Y para que expertos internacionales viajen a conferencias en China, donde también ayudó a establecer nuevos centros de investigación. Cuando Deng Jiaxian murió en 1986, Yang escribió un emotivo elogio para su amigo, que había dedicado su vida a la defensa nuclear de China. Concluía con una canción de 1906, una de las favoritas de su padre: “[T]Los hijos de China, sostienen el cielo en alto con una sola mano … El carmesí nunca se desvanece de su sangre derramada en la arena “.

Ganadores del premio nobel
Yang (sentado, a la izquierda) con otros ganadores del Premio Nobel (en el sentido de las agujas del reloj desde la izquierda) Val Fitch, James Cronin, Samuel CC Ting e Isidor Isaac Rabi

ENERGY.GOV, DOMINIO PÚBLICO, VÍA WIKIMEDIA

Yang se retiró de Stony Brook en 1999 y regresó a China unos años más tarde para enseñar física a los estudiantes de primer año en Tsinghua. En 2015, renunció a su ciudadanía estadounidense y se convirtió en ciudadano de la República Popular China. En un ensayo que recuerda a su padre, Yang relató su decisión anterior de emigrar. Escribió: “Sé que hasta sus últimos días, en un rincón de su corazón, mi padre nunca me perdonó por abandonar mi tierra natal”.


En 2007, cuando tenía 85 años, Yang pasó por nuestra ciudad natal un día de otoño y dio una charla en mi universidad. Mis compañeros de cuarto y yo esperamos afuera del lugar con horas de anticipación, ganándonos preciosos asientos en el auditorio lleno. Subió al escenario entre aplausos atronadores y realizó una presentación en inglés sobre su trabajo ganador del Nobel. Estaba un poco perplejo por su elección de idioma. Murmuró uno de mis compañeros de cuarto, preguntándose si Yang era demasiado bueno para hablar en su lengua materna. Sin embargo, escuchamos atentamente, agradecidos de estar en la misma habitación que el gran científico.

Como estudiante de tercer año de universidad y especialidad en física, me estaba preparando para postularme a una escuela de posgrado en los EE. Me criaron con la idea de que lo mejor de China se iría de China. Dos años después de escuchar a Yang en persona, yo también me inscribí en la Universidad de Chicago. Recibí mi doctorado en 2015 y me quedé en los EE. UU. Para realizar una investigación postdoctoral.

Meses antes de despedirme de mi tierra natal, el gobierno central lanzó su programa insignia de reclutamiento en el extranjero, el Plan de los Mil Talentos, alentando a los científicos y empresarios tecnológicos a mudarse a China con la promesa de una generosa compensación personal y una sólida financiación para la investigación. En la década posterior, han surgido decenas de programas similares. Algunos, como Thousand Talents, cuentan con el apoyo del gobierno central. Otros son financiados por los municipios locales.

La búsqueda agresiva de Beijing de talentos entrenados en el extranjero es un indicador de la nueva riqueza y ambición tecnológica del país. Aunque la mayoría de estos programas no son exclusivos de personas de origen chino, los materiales promocionales apelan de forma rutinaria a los sentimientos de pertenencia nacional, haciendo un llamado a la diáspora china para que regrese a casa. Los caracteres chinos rojos en negrita encabezaban la página web del Plan de los Mil Talentos: “La patria te necesita. La patria te da la bienvenida. La patria pone su esperanza en ti “.

Sin embargo, en estos días, el sitio web no es accesible. Desde 2020, las menciones al Plan de los Mil Talentos han desaparecido en gran medida de la Internet china. Aunque el programa continúa, su nombre está censurado en los motores de búsqueda y prohibido en documentos oficiales en China. Desde los últimos años de la administración Obama, el reclutamiento en el extranjero del gobierno chino ha sido objeto de un escrutinio cada vez mayor por parte de las fuerzas del orden de Estados Unidos. En 2018, el Departamento de Justicia inició una Iniciativa China destinada a combatir el espionaje económico, con un enfoque en el intercambio académico entre los dos países. El gobierno de Estados Unidos también ha impuesto varias restricciones a los estudiantes chinos, acortando sus visas y negando el acceso a instalaciones en disciplinas consideradas “sensibles”.

Mi madre teme que las fronteras entre Estados Unidos y China vuelvan a cerrarse como durante la pandemia, cerradas por fuerzas tan invisibles como un virus e incluso más mortales.

Hay problemas reales de comportamiento ilícito en los programas de talentos chinos. A principios de este año, un químico asociado con Thousand Talents fue condenado en Tennessee por robar secretos comerciales para revestimientos de latas de bebidas sin BPA. Un investigador de un hospital de Ohio se declaró culpable de robar diseños para el aislamiento de exosomas utilizados en el diagnóstico médico. Algunos científicos de EE. UU. No revelaron ingresos adicionales de China en las propuestas de subvenciones federales o en las declaraciones de impuestos. Todos estos son casos de codicia o negligencia individual. Sin embargo, el FBI los considera parte de una “amenaza de China” que exige una respuesta de “toda la sociedad”.

Según los informes, la administración Biden está considerando cambios en la Iniciativa China, que muchas asociaciones científicas y grupos de derechos civiles han criticado como “discriminación racial”. Pero no se han hecho anuncios oficiales. Se han abierto nuevos casos bajo Biden; las restricciones a los estudiantes chinos siguen vigentes.

Vistas desde China, las sanciones, los enjuiciamientos y los controles de exportación impuestos por Estados Unidos parecen una continuación del “acoso” extranjero. Lo que ha cambiado en los últimos 120 años es el estatus de China. Ahora no es un imperio que se desmorona, sino una superpotencia en ascenso. Los formuladores de políticas de ambos países utilizan un lenguaje tecno-nacionalista similar para describir la ciencia como una herramienta de grandeza nacional y los científicos como activos estratégicos en geopolítica. Ambos gobiernos buscan el uso militar de tecnologías como la computación cuántica y la inteligencia artificial.

“No buscamos conflictos, pero damos la bienvenida a una dura competencia”, dijo el asesor de seguridad nacional Jake Sullivan en la cumbre de Alaska. Yang Jiechi respondió argumentando que las confrontaciones pasadas entre los dos países solo habían dañado a Estados Unidos, mientras que China se recuperaba.

Gran parte del público chino disfruta con la perspectiva de competir contra Estados Unidos. Tomemos un dicho popular de Mao: “¡Los que se retrasen serán golpeados!” La expresión se originó en un discurso de Joseph Stalin, quien destacó la importancia de la industrialización para la Unión Soviética. Para el público chino, que en gran medida desconoce sus orígenes, evoca el pasado reciente, cuando una China débil fue saqueada por extranjeros. Cuando era pequeña, mi madre solía repetir la expresión en casa, destilando un siglo de humillación nacional en una motivación personal por la excelencia. Fue solo más tarde, en la edad adulta, que comencé a cuestionar la lógica subyacente: ¿Tiene sentido una competencia entre naciones? ¿Con qué métrica y con qué fin?

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